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19 Avances científicos y tecnológicos que nos dejó el 2019 para mejorar la calidad de vida

El año 2019 parece haber quedado atrás, pero durante su estancia trajo consigo grandes avances y descubrimientos científicos y tecnológicos que sin duda contribuirán a mejorar la calidad de vida de los seres humanos, y también de los seres vivos, en todo ámbito, desde salud hasta la sustentabilidad.

Genial.guru recopiló 19 de estas novedades científicas que ocurrieron durante el año pasado, para recordarlo siempre como se merece.

1. Un dispositivo que detecta 13 tipos de cáncer en una gota de sangre

En noviembre, la compañía japonesa Toshiba anunció la creación de una nueva tecnología en la que con una sola gota de sangre se pueden detectar 13 tipos de cáncer, incluidos cánceres gástricos, esofágicos, pulmonares, hepáticos, biliares, pancreáticos, intestinales, de ovario, de próstata, de vejiga y de mama, así como sarcoma y glioma, con una precisión del 99 % desde sus etapas iniciales y en menos de 2 horas.

Este método fue desarrollado de la mano del Instituto Nacional de Investigación del Centro de Cáncer y la Universidad Médica de Tokio. La detección se realiza examinando los tipos y la concentración de moléculas de microARN secretadas en la sangre por las células cancerosas; estas moléculas de microARN son también utilizadas en otros métodos de detección de otras compañías. “En comparación con los métodos de otras compañías, tenemos una ventaja en el grado de precisión en la detección del cáncer, el tiempo requerido para la detección y el costo”, dijo Koji Hashimoto, Jefe de Investigación en el Laboratorio de Investigación Fronteriza de Toshiba.

2. Agua en otro planeta

Tras estudiar las imágenes presentadas por el telescopio espacial Hubble, un grupo de científicos dio a conocer la existencia de vapor de agua en el K2-18 b, un planeta 8 veces más grande que la Tierra y con condiciones climáticas que lo vuelven potencialmente habitable. Y, aunque las condiciones indican que puede haber agua en estado líquido, no se ha descubierto más acerca del planeta. “Hallar agua en un mundo potencialmente habitable (...) nos acerca a la respuesta a la pregunta fundamental: ¿la Tierra es única?”, dice Angelos Tsiaras, coautor del estudio.

3. Un riñón artificial que perfecciona la diálisis

Por más de tres años, un grupo de investigadores ha estado trabajando en el desarrollo de un “riñón artificial” que permite mejorar el proceso ya que, según los investigadores, el dispositivo requiere menos de 2L de dializado para un día entero de terapia en comparación con los 8 a 12L con diálisis peritoneal tradicional, lo que disminuiría enormemente los costos, además de reducir el tiempo de tratamiento a 3 o 4 días por terapia.

Su invento lleva por nombre Riñón Artificial Usable Automatizado y sigue en su etapa de prueba; pero hasta ahora los resultados han sido positivos, pues fue probado en 15 pacientes, de los cuales, ninguno presentó reacciones adversas graves durante o después de la terapia. “La tecnología absorbente regenerativa utilizada en AWAK PD es una innovación con el potencial de revolucionar la forma en que se ha realizado la diálisis peritoneal en los últimos 40 años, proporcionando portabilidad y flexibilidad de tratamiento”, dice la investigadora principal Marjorie Foo Wai Yin, médico del Hospital General de Singapur.

4. Dispositivo que ayuda a encontrar víctimas tras un desastre natural

Se trata de un dispositivo casi tan delgado y del tamaño de una tarjeta de crédito que puede salvarle la vida a cualquier persona que la porte. Dicha tecnología fue nombrada Detector de Puntos de Posición Interconectados o “Deoteriones”, la cual emite señales de sonido cuando detecta un movimiento mínimo bajo los escombros, como el de la respiración, y es posible percibirse a 10 km de distancia. Funciona a través de una app que puede descargarse en teléfonos móviles y computadoras portátiles que contengan sistema apple o android.

Dicho dispositivo fue inspirado, según uno de sus creadores Satrio Wiradinata Riady Boer, un estudiante de la Universidad de Indonesia, en un terremoto de 7,6 de magnitud en su ciudad natal de Padang, en la isla de Sumatra, ocurrido hace una década, un desastre natural en el que perdió a un amigo y un maestro, y su madre fue lesionada. “Cualquier cosa puede suceder si uno está enterrado demasiado tiempo. La pierna o la mano de la víctima pueden tener que ser amputadas, o podrían quedarse sin oxígeno”, dice Boer.

5. El virus que elimina las células cancerígenas

En junio de 2019 un grupo de científicos, liderados por el profesor Yuman Fong, en el Centro Oncológico Integral City of Hope en Los Ángeles, California, desarrollaron un virus de nombre CF33, el cual deriva del virus de la viruela de vacas mezclado con otros más. El CF33 fue probado en ratones y células humanas in vitro y el resultado fue satisfactorio, ya que eliminó la mayoría de tipos de tumores, fue probado para el cáncer de pulmón, de páncreas y colorrectal, dando también resultados positivos. Sin embargo, aunque se trata de un gran paso para la cura del cáncer, el tratamiento aún no ha sido utilizado en humanos.

6. El escudo o capa de invisibilidad

HyperStealth Biotechnology Corp, una empresa dedicada a fabricar uniformes de camuflaje militar, desarrolló una tecnología que tiene la capacidad de ocultar personas, objetos y hasta vehículos, naves y edificios, del espectro visible. Dicha tecnología funciona doblando las ondas de luz alrededor del objeto seleccionado, eliminando las firmas visuales e infrarrojas, e incluso la sombra del mismo.“Se dobla ligeramente como un vaso de agua donde una cuchara o una pajilla se ve doblada, excepto que descubrí cómo hacerlo sin el agua o el volumen (grosor) del material”, cuenta Guy Cramer, presidente y director ejecutivo.

Aunque sigue en su etapa de fabricación, la apodada capa de invisibilidad no requiere de energía para su funcionamiento, además de que está hecha de un material tan delgado como un papel, pero no solo eso, el escudo o capa de invisibilidad puede funcionar en cualquier entorno y a cualquier hora del día.

7. Avances hacia la cura del VIH

Aunque la cura del VIH como tal aún no se ha encontrado, este año se dieron pasos agigantados hacia ella. Por un lado, un grupo de científicos y profesionistas entre virólogos, inmunólogos, biólogos moleculares, farmacólogos y expertos farmacéuticos de la Escuela de Medicina Lewis Katz, de la Universidad Temple, Filadelfia y del Centro Médico de la Universidad de Nebraska (UNMC), realizaron un estudio experimental en el que lograron eliminar por completo un tipo de VIH en el genoma de animales vivos, especificamente en ratones.

Por su parte, en el Hospital d´Hebron, en Barcelona, investigadores descubrieron que un fármaco utilizado para el tratamiento del cáncer es capaz de eliminar las células que reactivan el VIH. El fármaco denominado Rituximab redujo hasta en un 64 % las células infectadas del Virus de Inmunodeficiencia Humana pero permanecen en el organismo y se esconden en reservorios. Sin embargo, este mismo fármaco podría eliminar células sanas, por lo que aun no ha sido probada en pacientes, pero se trata de un paso más hacia encontrar la cura.

8. Una computadora mucho más rápida que cualquier otra

A principios del año IBM anunció el lanzamiento de su computadora cuántica comercial, la IBM Q System One, la cual ofrece un sistema de 20 qubits, lo que lo vuelve un equipo con mayor velocidad y potencia. ¿Por qué? Las computadoras tradicionales contienen sistemas de bits que se basan en códigos binarios, es decir, pueden contener un valor: 0 o 1; mientras que los sistemas cuánticos pueden manejar ambos valores al mismo tiempo: 0 y 1. Estas computadoras cuánticas ya existían antes, pero jamás se había lanzado una para uso comercial, todas eran utilizados en laboratorios y específicamente al servicio de la ciencia.

Pero eso no es todo, en el mes de octubre, Google creó un procesador cuántico de nombre Sycamore que en 200 segundos puede completar tareas que a la computadora tradicional más potente del mundo le costaría realizar en 10 mil años, por lo que ha marcado un hito histórico al alcanzar la “supremacía cuántica”.

9. Electrocardiograma en la muñeca

Hasta el día de hoy, los relojes inteligentes han logrado el acceso a una infinidad de aplicaciones que nos facilitan la vida, pero el 2019 hizo posible que dichas aplicaciones fueran médicas, sobre todo porque compañías como Apple, Withings y AliveCor han desarrollado tecnologías que tienen la precisión de un equipo médico profesional pero con la comodidad de un dispositivo personal portátil. Los aparatos están avalados por la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA) y pueden detectar anomalías en el corazón a través de la actividad eléctrica cardíaca, lo que puede alertar sobre problemas potencialmente mortales

Actualmente el startup de AliveCor está desarrollando una banda que funciona también como electrocardiograma al tocarla con solo dos dedos y, al igual que los equipos médicos, funciona a 12 canales (las pulseras funcionan a un canal) y es capaz de detectar un ataque cardiaco en tiempo real.

10. Robots Asistentes

No, no se trata de un robot sirviente como el de los supersónicos, sino de una serie de robots que Samsung ha estado desarrollando, entre los que destacó Bot Care, un robot que ayuda a mejorar los hábitos de las personas para perfeccionar y cuidar su salud. Este robot puede medir la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la respiración, entre otros signos vitales, también notifica a los familiares y hace llamadas de emergencia de ser necesario, además de reproducir música según tu estado de ánimo, rastrear el sueño y dar pronósticos del tiempo. A su vez, crearon robots para diferentes usos: uno que purifica el aire según detecte malas calidades del mismo y otro más para fortalecer los músculos según las capacidades y necesidades del usuario.

11. El primer paso a la predicción de los partos prematuros

Tras presenciar el nacimiento prematuro de su hija, Stephen Quake, un ingeniero biólogo de la Universidad de Stanford, dedicó más de 18 años de su vida a intentar descubrir alguna señal que pudiera predecir si una mujer embarazada puede sufrir un parto prematuro, así que se enfocó en encontrar dicha tecnología a través de la compañía Akna Dx que él creó. Así, en 2019, Stephen anunció que había desarrollado un análisis de sangre que podría detectar un parto prematuro desde la semana 37 de gestación.

Su análisis se basa en las moléculas de ARN y durante sus primeras pruebas analizaron las muestras de sangre de 38 mujeres afroamericanas consideradas en riesgo de parto prematuro por haber sufrido partos del mismo tipo anteriormente y, al estudiar las moléculas de ARN en su sangre, los investigadores encontraron siete genes cuyas señales de actividad cambiantes, tomadas en conjunto, parecían predecir qué bebés habían nacido prematuramente.

12. Automóviles voladores

Muchos de nosotros ya habíamos imaginado, casi siempre en medio del tráfico estresante habitual, que en cualquier momento se inventaría un auto volador que ampliara las posibilidades viales. Eso está sucediendo y ha avanzado en el 2019, año en el cual la empresa Pal — V anunció de manera oficial la venta del primer automóvil volador llamado Liberty, el cual puede alcanzar los 191 km por hora en carretera y hasta los 322 km por hora en el aire.

A su vez, empresas como Audi, Boeing y Terrafugia ya están presentando sus prototipos, desde vehículos que parecen cápsulas futuristas y drones al mismo tiempo, hasta autos con hélices que se espera puedan ser guardados y despegados desde el garage de una casa.

13. Un ADN artificial que duplica los componentes del natural

El ADN natural está compuesto de bloques de Adenina (A), Tiamina (T), Guanina (G) y Citocina ©; estos bloques se conectan en pares A-T y G-C, conformando dos hélices entrelazadas que hasta este año no habían podido alterarse. Sin embargo, un grupo de biólogos científicos consiguieron sintetizar cadenas de ADN que no solo contienen estos 4 componentes sino que agregaron 4 más: las letras P-Z y B-S, conformando un ADN de 8 letras genéticas al que denominaron Hachimoji (8 letras en japónes). Hachimoji, como cualquier ADN natural, cumple con todos los requerimientos que permiten a un ADN natural almacenar, transmitir, cambiar y evolucionar la información de los sistemas vivos.

¿Qué puede aportar este avance científico? El objetivo principal del ADN Hachimoji fue el de comprender cómo funcionaría la vida en distintas naturalezas, incluso en otro planeta; pero con este avance no solo se puede llegar a eso, ya que Hachimoji tiene un potencial mayor que el ADN natural en el tema del almacenamiento de información.

14. Una TV que se “autoguarda” para ahorrar espacio

La empresa LG presentó para 2019 un televisor al que llamó Oled TV R, el cual promete dar un aspecto de mayor espacio en el hogar, pues es un televisor que desaparece a la vista cuando no se está utilizando, enrrollándose en una base parecida a una barra de sonido. La televisión ofrece 3 posiciones: se expande por completo, a medias o se oculta para funcionar como una bocina que solo reproduce audio.

15. Unos neumáticos a prueba de ponchaduras

La marca de neumáticos Michelin y General Motors anunciaron el desarrollo de una generación de neumáticos sin aire y, por tanto, elimina el riesgo de que las llantas se ponchen o revienten en medio de la carretera, provocando accidentes graves. Uptis es el nombre de estos nuevos neumáticos que por sus siglas en inglés significa “Sistema único de neumáticos a prueba de ponchaduras”.

El principal objetivo de los neumáticos uptis es el de disminuir los accidentes viales y trabajar con un tipo de tecnología que al mismo tiempo reduzca los desechos plásticos, ya que anualmente se desechan mil millones de llantas en todo el mundo, por lo que también se vuelve una tecnología sustentable.

16. El tipo de plástico que puede reciclarse infinitas veces y por completo

En tiempos en los que toda medida que contribuya a disminuir los rediduos será completamente bienvenida, un grupo de investigadores del Laboratorio de Berkeley desarrollaron un tipo de plástico que es capaz de descomponerse y, por tanto, reciclarse de manera indefinida. Y sí, probablemente muchos de nosotros habíamos pensado que ya existe el PET, un tipo de plástico que aunque es reciclable, no puede descomponerse en su totalidad.

Peter Christensen, un investigador postdoctoral lider del proyecto, y sus colegas, aseguran que este tipo de plástico denominado PDK, es capaz de descomponerse hasta un nivel molecular, sin perder sus cualidades, cuando entra en contacto con una solución ácida. Un invento muy importante que se puede volver la principal alternativa ante la casi imposibilidad de nuestros tiempos de dejar de usar los plásticos, pues cada año se están produciendo alrededor de 500 mil millones de botellas de plástico.

17. La exploración de la cara oculta de la Luna

A pesar de haber iniciado los preparativos en 2018, China marcó un hito en el área de la astronomía este 2019 al iniciar con la primera exploración en el lado que la Luna nunca nos ha dejado ver debido a los movimientos casi sincrónicos de este satélite natural y nuestro planeta. Dicha investigación involucró, y aún involucra, tecnologías como una sonda, la cual aterrizó a principios de año y se volvió el primer vehículo fabricado por el ser humano que logra descender sobre esta zona, un satélite artificial de comunicaciones, rovers, entre otras tecnologías.

A partir de esta hazaña, los chinos dieron a conocer fotografías de este lado de la Luna que no se había visto, además de descubrir una sustancia extraña que no se había encontrado antes sobre nuestro satélite natural, y una enorme masa de metal enterrada en un cráter de la Luna que se cree derivó de un meteoro que se estrelló hace algunos millones de años.

18. Convertir el CO2 en carbón sólido para revertir el cambio climático

A principios de 2019, un grupo de científicos perteneciente a la Universidad RMIT en Melbourne, Australia, encontró una alternativa para revertir las emisiones de CO2, la principal fuente de contaminación atmosférica que está ocasionando el cambio climático, y devolverlas, de cierta forma, a su lugar de origen en forma de carbón. “Aunque no podemos retroceder el tiempo literalmente, convertir el dióxido de carbono en carbón y enterrarlo nuevamente en el suelo es un poco como rebobinar el reloj de emisiones”, afirma Daeneke, miembro de DECRA del Consejo de Investigación de Australia.

Se trata de un método electroquímico en el que se usan metales líquidos, con propiedades muy parecidas a las del suelo, los cuales se cargan con corriente eléctrica, después el dióxido de carbono se disuelve con líquido eléctolítico que reacciona con el metal líquido, produciendo escamas de carbono e incluso combustibles que podrían tener un uso industrial.

19. Conociendo un poco más de Ultima Thule, el objeto más distante a la Tierra reconocido en el sistema solar

Descubierto en 2014 por el telescopio espacial Hubble, el único capaz de reconocer objetos a distancias de magnitudes tan grandes, el Utima Thule es un objeto binario de contacto, es decir, un cuerpo compuesto por dos que orbitaban en espiral hasta obtener contacto entre sí, situado a casi 6 mil 500 millones de kilómetros de la Tierra. Y quizá te preguntes por qué es tan importante este cuerpo para la NASA, y es que el lugar en el que se encuentra lo mantiene en un estado de congelación, por lo que podría mantener sus características de origen intactas.

Por tal motivo, se organizaron los preparativos para que la sonda New Horizons tuviera un encuentro con dicho cuerpo espacial, hecho que ocurrió este año y que nos dejó ver un poco más acerca de este singular objeto. Por primera vez, la sonda tuvo un acercamiento de 3500 km, dándonos las primeras imágenes con alta fidelidad. “Todo lo que vamos a aprender sobre Ultima Thule, -su composición y su geología, cómo se ensamblaron originalmente, si tiene satélites y una atmósfera, y ese tipo de cosas-, nos enseñará acerca de las condiciones en las que se formó el Sistema Solar, algo que no nos han mostrado otros objetos a los que hemos sobrevolado o en los que hemos aterrizado, porque son muy grandes, muy evolucionados o muy cálidos. Ultima Thule es único”, dijo Alan Stern, investigador principal de New Horizons.

¿Cuáles crees que sean los avances de la ciencia y la tecnología para el 2020? ¿Qué cosa te gustaría que se inventara en un futuro próximo?